狐祭り

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 夏祭りの社。

 橙色の提灯の明かりがボンヤリと屋台道を照らしている。ふと見ると狐の面がこっちを見ていた。少し神経質そうな後ろ姿をした男が立ち止まる素振りもなく歩いている。そんな男の後ろをちょっと離れて付いて行く南天柄の白い浴衣の女。狐の面は女の後ろ手にひょいと乗ってこちらを見ている。

 突然女は男の浴衣の袖を引っ張り足を止めさせた。大正眼鏡を掛けたとても気難しそうな男の横顔が見える。どうやら女は林檎飴をねだりたいらしい。渋々という言葉はこんな時のためにあるように男は懐から財布を取り出して林檎飴を買った。

 女は無邪気に林檎飴を受け取るとペロリとそれを舐める。白い浴衣に南天の赤、赤い林檎飴は屋台の明かりで光っている。狐面の赤い隈取が更に鮮やかさを増した気がした。

 男が何やら店番と話している間に女にこちらの視線を気付かれてしまった。びっくりするほど白い綺麗な顔の上で赤い口紅がニッコリと笑う。なんだろうこの違和感は。目を逸らせたいとは思っているくせに逸らすことが出来ない。

 男は話が済んだらしくまた歩き出した。女は林檎飴を持った手でひらひらとこちらに手を振るとぴょんぴょんと跳ねるように男の後をついて行ってしまう。なにかに化かされたように取り残された自分にふうっと意識が戻ってきた。
 夏祭りに浮かぶ白い浴衣。南天、口紅、林檎飴。まだ目は女の後ろ姿を追っている。赤と白のなんだかクラクラする意識の中で一つのことだけがはっきりと浮かんだ。

 ーーあの男は喰われるのだ。
 その言葉の恐ろしさに「ヒェッ」と声が出そうになるのを堪えると遠くを行く狐の面がニコリと笑ったような気がした。

 祭りは盛り上がりを増していく。大きくなるお囃子の音がたった今起きた目の前の不可思議を空の遠くへと掻き消そうとしているようだった。

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